zaterdag 11 juli 2015

Unit 8200: Israël's elite cyber spionageagentschap

Voormalige insiders en klokkenluiders bieden inzicht in de formidabele militaire inlichtingendienst 8200.


Tijdens een brandende, hete namiddag in het campusachtige nieuwe wetenschapspark in Beer Sheva, in het zuiden van Israël, zag ik een groep slimme, geeky tieners hun afstudeerprojecten presenteren. Ouders en IDF-militairen verzamelden zich in een kamer zonder ramen, vol tafels met laptops, telefoons of andere gadgets. Er was een opgewonden sfeer en een allesomvattende geur van angstzweet.


Dit was de meest recente diploma-uitreiking voor Magshimim (dat zich ruwweg laat vertalen als "vervulling"), een driejarig naschools programma voor 16 tot 18-jarige leerlingen met uitzonderlijke programmeer en hack vaardigheden. Magshimim fungeert als een voorpoortaal voor potentiële rekruten van Unit 8200, het Israëlische militaire legendarische high-tech spionageagentschap, door veiligheidsdiensten beschouwd als een van de meest geduchte ter wereld.
Unit 8200, of shmone matayim zoals dat heet in het Hebreeuws, is het equivalent van de Amerikaanse  National Security Agency en de grootste zelfstandige militaire eenheid binnen de Israel Defence Forces.

Unit 8200 is ook een elite eenheid waar de afgestudeerden, na het verlaten van hun diensttijd, met hun cutting-edge snooping en hacking vaardigheden terecht kunnen in Israël, Silicon Valley of de Boston's high-tech corridor. De auteurs van Start-up Nation, het rudimentaire boek uit 2009 over de Israëlische start-up cultuur, beschreef Unit 8200 en andere Israëlische elite-eenheden als "Israël's equivalent van Harvard, Princeton en Yale".

Met een vrouwelijke IDF begeleidster aan mijn zijde, luisterde ik naar de presentaties van de tieners die hun projecten omschreven. Meer dan de helft waren jongens, maar er waren ook meisjes en Unit 8200 staat open voor beide groepen.  Omer, 19 jaar, had een USB-stick ontworpen die informatie uit een computer kan zuigen en op een andere computer kan in files kan organiseren, wezenlijk is het een stuk gereedschap voor hackers "We kunnen het camoufleren als toetsenbord, zodat u ieder bedrijf ter wereld kunt infiltreren", vertelde hij me. "Het is een proof of concept."

Twee 17-jarige jongens, beiden Lior genoemd (de IDF vroeg mij niet de achternamen van de leerlingen te gebruiken), hadden een mobiele telefoon vanaf nul opgebouwd en geprogrammeerd om te bellen en gebeld te worden - totdat het in een stroomstoot was ontploft. "Het project werkte niet zoals gepland," legden de Liors mij uit.

Het is niet makkelijk om toegelaten te worden tot Magshimim Gefinancierd door de Israëlische staat en de Rashi Foundation, een NGO, gewijd aan het helpen van kansarme jongeren, dat zich richt op hoogbegaafde kinderen in het armere zuiden en noorden van Israël. Aanvragers worden alleen toegelaten ​​na het invullen van een online vragenlijst, gevolgd door een reeks van strenge tests om hun vaardigheden te meten in programmeren, talen en creatief denken. (Een ander programma, Gvahim of "Hoogtes" - is op kinderen in het centrum van Israël gericht, dat rijker is en waar de kansen van kinderen groter zijn.) Van de 1.400 kinderen die vorig jaar een aanvraag tot toelating hadden ingediend, zijn ongeveer 500 kinderen toegelaten, dit jaar zijn en al meer dan 2.000 aanvragen. "Een gewone school kan saai voor deze kinderen zijn -sommigen kinderen falen," vertelde Uri Rotem, een van de instructeurs, me, "maar ze zijn hier in hun element en daarom vinden ze het hier geweldig. 

Magshimim is geen automatisch toegangsbewijs voor Unit 8200, maar veel van haar studenten vervullen hun dienstplicht daar: drie jaar voor Israëlische jongens, twee jaar voor meisjes. De meeste jongens en meisjes beseffen dat toelating tot Magshimim de manier is om bij de elite eenheid Unit 8200 te komen. "Er waren wel geruchten, maar ze hebben ons nooit verteld dat er een link met Unit 8200 was," vertelt Tal, een grote en ernstige 18-jarige jongen uit Meitar, een kleine stad van 10.000 ten noorden van Beer Sheva. "Ze zeiden dat aan het eind van de opleiding bij Magshimim, u uitnodigingen zal ontvangen voor interviews op bepaalde posities [in het IDF]."

Als er een kloppend hart in het Israëlische high-tech veiligheidsland bestaat - de plek op het Venn diagram waar "cool" "griezelig" ontmoet - dan is het Unit 8200. Slechts in enkele andere landen werkt het militaire establishment nauw samen met de academische wereld en het bedrijfsleven met een win/win voor alle sectoren. Vorig jaar was de omzet van de Israëlische export in cybersecurity producten (ontworpen om bedrijven, banken en overheden te beschermen tegen het toenemende 'deep web" van hackers, fraudeurs en insluipers) 6 miljard dollar, dat was voor de eerste keer meer dan de Israëlische uitvoer van militaire hardware. Vandaag de dag heeft Israël, met slechts acht miljoen mensen, ongeveer 10 procent van de wereldwijde cybersecurity markt in handen die snel groeit door high-profile hacks, dat in sommige gevallen - zoals bij Target, en Sony vorig jaar - directeuren hun baan hebben gekost. Israël, met zijn levendige start-up bedrijf cultuur, is nu al een van de werelds eerst keuze voor investeerders in in cybersecurity.

Lees verder:  http://www.ft.com/intl/cms/s/2/69f150da-25b8-11e5-bd83-71cb60e8f08c.html?ftcamp=published_links%2Frss%2Fhome_us%2Ffeed%2F%2Fproduct